El actual Puente del Arenal fue el símbolo de la expansión del Bilbao antiguo hacia el primer Ensanche del siglo XX. Así, al otro lado de la Ría, se establecieron las instituciones financieras, la nueva Bolsa y las sedes de las compañías navieras, siderúrgicas, industriales y mercantiles. La Gran Vía D. Diego López de Haro, se convirtío en la arteria vital del Bilbao Moderno, desde la cual se organizó la vida urbana y el entramado de calles del Ensanche.
En esta zona elegante de expansión se fue a plasmar, además, el talento y la expresión de los arquitectos de la época, que crearon sus mejores edificios, oficiales, financieros, empresariales y residenciales, en múltiples estilos, a veces mezclados, que determinaron el imperio del eclecticismo. Más adelante, el Ensanche de Bilbao, continuó creciendo por Indautxu y vinieron las alamedas, las plazas recoletas, al Parque y el Museo de Bellas Artes.
Las primeras décadas del siglo XX fueron providenciales para Bilbao porque, con el crecimiento económico, se desarrolló paralelamente un movimiento cultural sin precedentes. En contacto con los núcleos más importantes de la época, Londres y París sobre todo, hubo una eclosión a la que no fueron ajenos los mecenazgos de la aristocracia mercantil e industrial. Poetas, músicos, pintores y escultores encontraron un marco más propicio para la creación y la búsqueda de nuevas formas de expresión. Algo de ese momento de esplendor ha quedado reflejado en la estela urbana, en sus edificios y también en sus museos. El Bilbao de la postguerra civil fue una ciudad con un crecimiento espectacular, aunque a veces desordenado, a la que acudieron gentes de todo el Estado para alimentar una industria en pleno proceso de expansión que necesitaba mano de obra. La urbe se extendió más allá de sus límites, trepó por los montes cercanos y al contacto con los municipios vecinos desarrolló una conurbación a lo largo de la Ría en la que hoy habitan cerca de un millón de personas. En esta pequeña porción el territorio vizcaíno, se concentra la mayor parte de la población vasca.

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